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今天是个纪念日,我们都受益于半世纪前那“一小步”

www.viviancordeiro.com2019-08-18

  今年7月20日是一个极其特殊的日子,因为整整半个世纪前(1969年)的这一天,随着阿姆斯特朗迈出登月舱的“一小步”,美国终于实现了将人类送上月球的宏伟目标。但仅仅过了3年,“阿波罗”计划就宣告终止。今年5月,美国再次宣布重新踏上登月征途,推出了雄心勃勃的“阿尔忒弥斯”计划,誓言5年内将宇航员再次送上月球。无独有偶,中俄印欧等国家和区域组织都在提出自己的登月计划,人类新一轮的登月浪潮正在来临。

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  如果说半个世纪前“阿波罗”计划的实施更像一场“政治秀”的话,那么它究竟留下了哪些遗产,让人类在半个世纪后重燃登月的热情呢?

  “阿波罗”计划当年之所以被叫停,最主要的原因是耗资过大,从1961年开始到1972年结束,“阿波罗”计划持续的11年中,总花销达到了255亿美元,以金价计算相当于现在的9000多亿美元。这么一大笔钱花出去,只为了人类能在月球上踩个脚印,似乎真的太不划算了。事实上,就在登月项目搞得如火如荼的1970年,赞比亚修女玛丽尤肯达给NASA(美国宇航局)的一封信反映了公众对这种烧钱行为的质疑。在信中,修女问道:“地球上还有这么多小孩子吃不上饭,你们怎么能舍得为遥远的太空项目花费数十亿美元?”

  然而,时隔多年,越来越多的证据表明,这笔账还真不能这么算。同样是为了回应“烧钱”的质疑,美国政府前些年曾公布过一个数据,称“阿波罗”计划每一美元的投入,最终都能带来4-5美元的收益,原因是迄今为止“阿波罗”计划已经衍生出了接近4000种技术应用,深入我们生活的方方面面。

形码及其衍生出的二维码在当今生活中的广泛应用相信无须多言。此外,人类计算机技术从笨重低效的电子管实现向集成电路的飞跃,也是在“阿波罗”计划中完成的。科研人员当初是为了将笨重的计算机装进登月舱,才不惜巨资搞了这项十分超前的技术攻关,没有登月计划,人类的信息时代也许要晚成熟20余年……

  的确,“阿波罗”计划是美国为了跟苏联较劲而搞的一项“政治工程”,但其带来的巨大的外延收益却支撑起了人类崭新的现代生活。毫不夸张地说,今天的我们,都是半个世纪前那场登月计划带来的技术革命的受益者。

  那么,“阿波罗”登月的技术收益是始料未及的吗?并不是。对于前文中提到的赞比亚修女的那封信,时任NASA科学副总监的厄内斯特施图林格博士认真地回复了很长一封公开信。在信中,施图林格大胆地预言:登月工程需要前所未有的精度和可靠性,迫使人类去寻找一切新材料、新方法、新工具,甚至是去探索全新的自然规律……解决工程问题时,重要的技术突破往往并不是靠按部就班,而是来自一个可以激发出人类全部斗志和创新精神的远大目标。

  是的,人类就是一种只有不断拓展才能迎来进步的生物。数万年前人类祖先走出非洲,迎来了文明的曙光;数百年前欧洲人扯起千帆竞航,开启了全球化时代。登月计划的重新提出,也许将为人类带来新纪元的曙光,它的意义远非重返月球那么简单。

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